Je verdiepen in een onderwerp dat je na aan het hart ligt

Dr. Martijn van den Heuvel, hersenonderzoeker UMC Utrecht

'Het Utrecht CS en het Amsterdam CS van de hersenen, daarover ging mijn Veni-onderzoek: grote, centrale knooppunten waar veel informatiestromen door de hersenen samenkomen. Knooppunten, hubs, die cruciaal zijn voor het functioneren van onze hersenen. Treden daar verstoringen op, dan kan dat de werking van hersenen ernstig belemmeren. Daarom is het belangrijk om al die verbindingen in kaart te brengen.'

Dr. Martijn van den Heuvel, hersenonderzoeker UMC Utrecht

'Om een wegenkaart van de hersenen – het connectoom – te maken gebruiken we een soort MRI-scans. We kunnen hiermee zichtbaar maken hoe de verbindingen lopen en wat voor soort verbindingen het zijn: snelwegen, provinciale wegen of onverharde wegen.'

'Dankzij de Veni-beurs heb ik als onderzoeker de unieke kans gekregen me drie jaar lang te verdiepen in een onderwerp dat me na aan het hart ligt. Mijn Veni heeft het namelijk mogelijk gemaakt om het veld van connectomics naar Nederland te halen en daar een expert in te worden. Dat was niet alleen goed voor mij persoonlijk, als onderzoeker, maar juist ook voor het onderzoeksveld als geheel. Voor onderzoek op het snijvlak van fundamenteel en toegepast, klinisch onderzoek, zoals het mijne, is zo'n NWO-beurs cruciaal.'

'Het idee van centrale hubs is inmiddels een belangrijk onderdeel binnen mijn onderzoeksveld. We zijn nu zo ver dat we de technieken breder kunnen gaan toepassen. Door wegenkaarten te vergelijken wil ik achterhalen waarom iemand gevoelig is voor het krijgen van een psychose, en welke verstoringen kenmerkend zijn voor bijvoorbeeld een spierziekte zoals ALS, of Alzheimer. Wanneer we precies weten waar het mis gaat, kan dat helpen om behandelmethoden meer op maat te maken. Met mijn Veni als basis heb ik mijn eigen onderzoeksgroep kunnen opzetten en vervolgfinanciering kunnen verkrijgen, waaronder een internationale onderzoeksbeurs op het gebied van geestelijke gezondheid en kwaliteit van leven.'