"Wetenschap is zoveel meer dan een oude, grijze man"

5 maart 2019

Amber Kerkhofs (32 jaar) werkt sinds 1,5 jaar als beleidsmedewerker Wiskunde & Informatica bij NWO. In haar vrije tijd zet ze zich in om jonge wetenschappers een podium te geven via 'ScientistWanted'. Of je treft haar aan op het strand…

Amber Kerkhofs. Credits: HucopixAmber Kerkhofs. Credits: Hucopix

Amber heeft net samen met haar partner een huis gekocht. "We woonden al in Den Haag, maar nu zitten we nog dichter bij het strand. Daar ga ik graag naartoe. Om te wandelen, zwemmen, kitesurfen of beachvolleyballen. Ik vind het fijn om in dezelfde stad te wonen als waar ik werk. Ik kan op de fiets door het Scheveningse en Haagse bos naar NWO. Soms wacht ik een bui af en ben ik iets later op werk. Het is fijn dat mijn werkgever daar flexibel in is."

Wat vind je zo leuk aan je werk?

"Ik organiseer samen met mijn collega's een groot congres in de ICT/computerwetenschappen op 19 en 20 maart. Voorheen was het congres alleen van en voor wetenschappers. Nu proberen we ook bedrijven en overheid te betrekken. Want als wetenschapper kun je de digitalisering niet alleen doen. Met onderzoek als basis wil je vervolgens toepassingen maken waar de buitenwereld iets aan heeft. Daarom stimuleren wij het contact tussen wetenschappers en het bedrijfsleven. Ik vind het leuk om zo nieuwe dingen te organiseren die aansluiten bij het veld."

Bevind je je niet in een echte mannenwereld?

"Het wetenschappelijke veld waar ik nu voor werk, de computerwetenschappen en wiskunde, bestaat inderdaad wel voor een groot deel uit mannen. We letten er daarom bij het congres op dat we vrouwen ook voldoende podium geven. Soms moeten we iets langer zoeken naar een vrouwelijke keynote spreker of dagvoorzitter. Gewoonweg omdat ze in de minderheid zijn. Ik geloof dat in de computerwetenschappen maar zo’n 20% van de onderzoekers vrouw is."

Waarom zijn vrouwelijke rolmodellen zo hard nodig?

"Als je geen vrouwen in de wetenschap ziet, dan is het ook minder makkelijk om te denken 'dat kan ik ook'. Als je aan een kind vraagt wat voor beeld hij/zij heeft bij een wetenschapper, dan hoor je vaak 'een oude grijze man'. Maar er zijn zoveel toffe vrouwelijke wetenschappers! Of hele jonge, of van allochtone afkomst. We kunnen het beeld dat mensen hebben alleen veranderen door ze in contact te brengen met een diversiteit aan wetenschappers."

Hoe help jij mee aan een positief beeld van de wetenschap?

"Als promovendus vond ik het heel leuk om aan vrienden en familie te vertellen over mijn onderzoek. Ik merkte dat ik hierin weinig begeleiding kreeg. Als wetenschapper moet je zelf je publiek zien te vinden. Ik besloot niet bij de pakken neer te zitten en zo ontstond ScientistWanted. Ik help met name jonge wetenschappers om zichtbaar te worden. We starten telkens met een groep van 15 die een trainingstraject doorloopt."

Wat is de belangrijkste les voor jonge wetenschappers?

"Ik hoor vaak terug dat ze het erg leuk vinden om van andere wetenschappers te horen wat zij zo interessant vinden aan hun onderzoek. Het grappige is dat het best lastig is om hier aan medewetenschappers over te vertellen. Je zit soms zo in je eigen vakgebied, dat je niet doorhebt dat sommige woorden voor anderen helemaal niet normaal zijn. Neem het woord 'receptor'. Het kwam voor in bijna elke zin van mijn onderzoek. Maar het was voor de buitenwereld niet te begrijpen... Je moet echt leren om andere woorden te gebruiken."

Wat is jouw ambitie?

"Samen met twee andere enthousiaste promovendi werk ik aan het voortbestaan van ScientistWanted. Ik hoop binnenkort goed nieuws uit Frankrijk te krijgen. Als daar de financiën rond zijn, krijgt ScientistWanted een internationaal broertje/zusje!"

Tekst: Milou Oomens | Doelgroep in beeld

Bron: NWO